Tras un tiroteo y disturbios, Wyoming consigue su primer sheriff negro

Tras un tiroteo y disturbios, Wyoming consigue su primer sheriff negro

Cuando estudiaba en la Academia de Policía de Wyoming, Aaron Appelhans solía mirar las fotos de las antiguas promociones colgadas en la pared.

“En su mayoría, no había mucha gente que se pareciera a mí por aquí”, recordaba de los rostros mayoritariamente blancos.

Una década más tarde, Appelhans fue nombrado el primer sheriff negro de Wyoming, un cargo que asumió meses después de que la furia por la actuación policial racista sacudiera las ciudades de Estados Unidos. Su territorio incluye uno de los últimos bastiones demócratas de Wyoming, pero el estado es abrumadoramente conservador y blanco y ya se ha enfrentado a un comentario racista de un legislador. No le sorprendió. Wyoming ha progresado, pero sigue siendo “muy racista”, dijo Stephen Latham, presidente de la NAACP del estado.

Al igual que en otras partes del país que luchan contra la violencia policial, el tiroteo mortal de un ayudante del sheriff contra un hombre desarmado y con problemas mentales desempeñó un papel importante en el nombramiento de Appelhans como sheriff del condado de Albany. La muerte de Robbie Ramírez, de 39 años, durante un control de tráfico hace dos años, provocó una fuerte reacción que se trasladó a las protestas del verano pasado por la injusticia racial y la brutalidad policial. El grupo Albany County for Proper Policing se formó después del tiroteo y presionó para que Appelhans asumiera el cargo cuando su predecesor, Dave O’Malley, se retiró.

“Vamos a tomar esta ira y el dolor y convertirlo en el progreso en nuestra comunidad”, dijo el representante estatal demócrata Karlee Provenza, director ejecutivo del grupo. Appelhans, de 39 años, creció cerca de Denver experimentando el racismo y tuvo familiares en el sistema de justicia penal. Entiende los dos lados del movimiento Black Lives Matter, dijo recientemente a The Associated Press.

“Soy una de esas personas que creen que las fuerzas del orden tienen que analizar a fondo lo que hacen”, dijo Appelhans. “¿Estamos sirviendo a nuestra comunidad?”. Appelhans, que fue sargento del Departamento de Policía de la Universidad de Wyoming, se convirtió en diciembre en el máximo responsable de las fuerzas del orden de un condado que tiene más de tres veces el tamaño de Rhode Island y que, sin embargo, sólo cuenta con 650 afroamericanos de un total de 39.000 habitantes.

La sede del condado es Laramie, sede de la Universidad de Wyoming y ciudad liberal que todavía se asocia con el asesinato del universitario gay Matthew Shepard en 1998. El asesinato de Ramírez, 20 años más tarde, atrajo menos atención, pero también un nuevo examen de conciencia. Un gran jurado se negó a acusar al ayudante del sheriff Derek Colling por disparar a Ramírez. Colling, que creció en Laramie y conocía a Ramírez de la escuela, había matado a dos personas como policía de Las Vegas antes de ser despedido allí.

Una demanda acusa a Colling de matar a Ramírez sin necesidad.

Alega que O’Malley, el ex sheriff, pasó por alto el “temperamento fuera de control” de Colling y lo contrató en parte porque su padre era un amigo. Appelhans se negó a hablar sobre Colling o el tiroteo, citando la política del departamento de no comentar sobre los litigios pendientes.

Sin embargo, tiene la esperanza de que la financiación de la subvención y el trabajo con los grupos locales signifiquen menos enfrentamientos. “Tenemos el apodo de ‘policías”, dijo Appelhans. “No somos ‘policías’. Yo figuro, como todos los demás diputados de aquí, como agente de la paz. Estamos aquí para mantener la paz. Y ese es realmente uno de los grandes cambios en los que he querido que se centren las fuerzas del orden”. Su trabajo con la fuerza de la universidad para tratar de reducir los delitos como la agresión sexual fue alentador, dijo Provenza, el legislador que ayudó a los demócratas locales vetar los solicitantes de sheriff.

“Hay un montón de oportunidades para la oficina del sheriff para crecer y tipo de cambio y evolucionar en algo que esta comunidad se sentirá más seguro trabajar con”, dijo Provenza. La formación de liderazgo de Appelhans y su experiencia como detective y en la prevención del delito apuntan a un “probable éxito” como sheriff, dijo el jefe de policía de la Universidad de Wyoming, Mike Samp. O’Malley, sin embargo, dijo que los demócratas no presentaron a nadie cualificado para ser sheriff. Contactado en Florida, donde vive ahora, O’Malley dijo: “Creo que está en la cabeza, pero, ya sabes, eso está por ver”.

Debido a que O’Malley era demócrata, el Partido Demócrata del Condado de Albany recomendó a la comisión del condado a tres finalistas a sheriff, pero no a la principal elección de O’Malley, un subcomisario. O’Malley se negó a comentar sobre el tiroteo de Ramírez o la demanda. Colling no devolvió el mensaje, y su abogado se negó a comentar.

Los familiares y abogados de Ramírez no devolvieron los mensajes en busca de comentarios sobre el nombramiento. Appelhans dijo que no estaba seguro de querer ser sheriff porque tendrá que hacer campaña el próximo año para mantener el trabajo. La rara oportunidad de dirigir una agencia de aplicación de la ley y hacer reformas lo hizo cambiar de opinión, dijo.

En diciembre, el representante estatal republicano Cyrus Western respondió a la noticia del nombramiento de Appelhans publicando un clip en Internet que mostraba a un personaje negro de la película “Blazing Saddles” preguntando: “¿Dónde están las mujeres blancas?”. En la película, un antiguo esclavo ejerce de sheriff de un pueblo exclusivamente blanco.

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