El viaje imposible de un petrolero ¿venezolano? indica una nueva táctica de evasión de sanciones

El petrolero Berlina, de bandera chipriota, estaba a la deriva cerca de la isla caribeña de Dominica a principios de este año cuando la tecnología de rastreo mostró que se detuvo en seco y en dos minutos giró 180 grados.

Fue un giro asombrosamente rápido, ya que un barco de 274 metros necesita aproximadamente 10 veces ese tiempo para realizar una maniobra así.

Aún más intrigante: Alrededor de la misma hora en que la Berlina se encontraba en el mar, fue vista cargando petróleo en la cercana Venezuela, a pesar de las sanciones impuestas por Estados Unidos.

Mientras tanto, otros nueve barcos, algunos relacionados con el mismo propietario de la Berlina, con sede en Grecia, fueron monitorizados digitalmente moviéndose en las cercanías a una velocidad y dirección idénticas, con cambios repentinos de calado, lo que indica que de alguna manera habían sido cargados de crudo aunque aparentemente en el mar.

Según los expertos marítimos, el viaje imposible de la Berlina podría representar la próxima frontera de cómo los Estados delincuentes y sus facilitadores manipulan los sistemas de seguimiento tipo GPS para ocultar sus movimientos y eludir las sanciones.

Evadir la detección

En los últimos años, a medida que Estados Unidos ha ampliado las sanciones económicas y se ha generalizado el uso de la tecnología de rastreo, las empresas han adoptado una serie de técnicas para evadir la detección. La mayoría de ellas consisten en que un barco se vuelva oscuro, desactivando su sistema obligatorio de identificación automática o “suplantando” la identidad y la información de registro de otro barco, a veces un buque hundido o desguazado.

Windward, una agencia de inteligencia marítima cuyos datos son utilizados por Estados Unidos para investigar las violaciones de las sanciones, llevó a cabo una detallada investigación sobre la Berlina.

Considera que los movimientos del Berlina y de los demás buques son uno de los primeros casos de manipulación orquestada en los que los buques se quedaron a oscuras durante un período prolongado mientras los agentes fuera del buque utilizaban máquinas para ocultar sus actividades haciendo creer que transmitían su ubicación con normalidad.

Los militares de todo el mundo llevan décadas utilizando la misma tecnología de guerra electrónica. Pero sólo ahora está apareciendo en el transporte marítimo comercial, con graves implicaciones para la seguridad nacional, el medio ambiente y la seguridad marítima.

“Creemos que esto se va a extender muy rápidamente porque es muy eficiente y fácil”, dijo Matan Peled, cofundador de Windward, en una entrevista. “Y no es solo un reto marítimo. ¿Imagina lo que pasaría si los aviones pequeños empezaran a adoptar esta táctica para ocultar su verdadera ubicación?”

En virtud de un tratado marítimo de las Naciones Unidas, los buques de más de 300 toneladas están obligados desde 2004 a utilizar el sistema de identificación automática para evitar colisiones y ayudar a los rescates en caso de derrame o accidente en el mar. Alterar su uso es una infracción grave que puede acarrear consecuencias para el buque y sus propietarios.

Pero el mecanismo de seguridad marítima también se ha convertido en un poderoso mecanismo de seguimiento de los buques que realizan actividades delictivas, como la pesca ilegal o el transporte de crudo sancionado desde y hacia lugares sometidos a sanciones estadounidenses o internacionales, como Venezuela, Irán y Corea del Norte.

En el juego del gato y el ratón que se ha producido, la aparición de fantasmas digitales que dejan pistas falsas podría dar ventaja a los malos actores, dijo Russ Dallen, director de la correduría Caracas Capital Markets, con sede en Miami, que rastrea la actividad marítima cerca de Venezuela.

“Está bastante claro que los malos aprenderán de estos errores y la próxima vez dejarán un rastro digital que se parezca más al real”, dijo Dallen. “La única forma de verificar su verdadero movimiento será obtener una vista física del barco, lo que lleva mucho tiempo y es caro”.

¿Manipulación o mal funcionamiento?

El Berlina nunca informó de una escala en el puerto mientras flotaba en el Caribe. Sin embargo, el 5 de marzo, el calado indicado por su sistema de identificación pasó de 9 a 17 metros, lo que sugiere que se había cargado de petróleo.

Dos meses después, el 5 de mayo, el Berlina descargó su crudo en una transferencia de barco a barco a un buque de almacenamiento flotante, el CS Innovation, según Vortexa.

El CS Innovation permanece frente a la costa de Malasia, donde tuvo lugar la transferencia, y ha realizado varias transferencias de barco a barco en el ínterin, lo que hace casi imposible saber dónde acabará el petróleo de Venezuela.

Para aumentar las sospechas, el Berlina y al menos cuatro de los otros nueve buques implicados en el viaje al Caribe a principios de este año están relacionados con la misma empresa griega, según Windward. Y los 10 buques cambiaron de pabellón -otra estratagema habitual utilizada para dificultar el seguimiento de los buques- a Chipre en los cuatro meses anteriores a la manipulación de la información de seguimiento de la flota.

De dónde

Peled dijo que las actividades de la Berlina podrían no haberse detectado nunca si no fuera por una pista que recibió de una fuente externa que no quiso identificar.

Pero los conocimientos adquiridos gracias a la investigación le han permitido identificar otros ejemplos recientes de manipulación de la localización, incluido uno en enero, cuando un barco que no identificó fue visto cargando crudo iraní en la isla de Kharg mientras transmitía su ubicación en el mar en otro lugar del Golfo Pérsico.

Aunque el gobierno de Estados Unidos dispone de recursos adicionales para descubrir estas prácticas engañosas, hacerlo requerirá un esfuerzo adicional.

“Sugiere hasta dónde están dispuestos a llegar los actores deshonestos, para ocultar sus actividades”, dijo Marshall Billingslea, un secretario adjunto del Tesoro para la financiación del terrorismo durante la administración Trump y ex subsecretario adjunto de la Marina. “Es una tendencia preocupante y, dado el enorme volumen de tráfico marítimo, introducirá mucho más ruido en el sistema”.

 

 

Artículos relacionados