El cambio climático: Tienes datos baratos, ¿qué tal energía barata también?

Así como evolucionaron los teléfonos inteligentes, se harán grandes inversiones para modernizar las fuentes de energía.

Probablemente estés leyendo esto en tu teléfono. Si no, sácalo del bolsillo y míralo

Es un teléfono inteligente, ¿no? Piensa en la frecuencia con la que lo usas y en todas las cosas útiles que te ayuda a hacer. Ahora, piensa en ello. ¿Cuánto tiempo hace que compró su primer smartphone? Hará unos 10 años, probablemente un poco menos. No mucho tiempo. Sin embargo, ahora son omnipresentes: prácticamente todo el mundo, en todas partes tiene uno y lo usa durante horas todos los días.

Esto demuestra lo rápido que la nueva tecnología puede despegar. El iPhone original se introdujo en 2007 y, por extraño que parezca, no se consideraba revolucionario en aquel entonces. Mira la portada de la revista Forbes publicada nueve meses después del lanzamiento del iPhone. Y Forbes no estaba sola. El iPhone era sólo «un participante más en un espacio ya muy ocupado», según el jefe de la compañía que hizo Blackberrys. ¿Los recuerdas?

Los smartphones no sólo han aplastado todas las demás tecnologías telefónicas, sino que también han derribado docenas de otras industrias. Han matado la cámara y han impulsado el auge de los medios sociales y las aplicaciones de citas. Han diezmado la industria tradicional del taxi.

Entonces, ¿qué tiene que ver esto con la energía? Prueba un punto importante acerca de todas las nuevas tecnologías exitosas: es fácil ver por qué fueron tan transformadoras en retrospectiva, mucho más difícil predecir cómo remodelarán nuestro mundo por adelantado.

En armonía con el ambiente…

Lo que me lleva a la tecnología verde – turbinas de viento, vehículos eléctricos, paneles solares y baterías, ese tipo de cosas. Si todavía piensas que adoptar estas nuevas tecnologías será una tarea costosa, piénsalo de nuevo. La tecnología verde está en un punto de inflexión en el que podría despegar de forma explosiva, como lo hizo el teléfono inteligente. Y, al igual que el teléfono inteligente, podría traer una revolución en la forma en que hacemos mucho más que sólo crear energía.

Entonces, ¿por qué el smartphone lo hizo tan bien? Su éxito se debió a una convergencia única de tecnologías. Por primera vez, las pantallas táctiles, las baterías, las redes de datos, los chips compactos de computadora, los microsensores y más, eran baratos, confiables y lo suficientemente pequeños como para hacer posible un smartphone de 600 dólares (£460).

Y a medida que la demanda de teléfonos inteligentes aumentó, los fabricantes aprendieron a hacer esas tecnologías aún más baratas y mejores también. Algo similar está sucediendo ahora con la tecnología verde. Después de años de desarrollo, se está volviendo mucho más barata y efectiva. La Agencia Internacional de Energía (AIE), que analiza los mercados de energía, dijo este mes que los mejores planes de energía solar del mundo son ahora la «fuente de electricidad más barata de la historia».

«Es probable que la energía renovable penetre en el sistema energético más rápidamente que cualquier combustible jamás visto en la historia«, predice Spencer Dale, el economista jefe del gigante petrolero BP. Y BP está poniendo su dinero donde está la boca del Sr. Dale. Se ha comprometido a reducir su producción de petróleo y gas en un 40% en los próximos 10 años, y a invertir dinero en el desarrollo de su negocio de bajo carbono.

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A largo plazo, se romperá con los esquemas tradicionales al garantizar el acceso a energía rentable y duradera.

Inversión energética

Mientras tanto, Boris Johnson, el Primer Ministro del Reino Unido, anunció una inversión de 160 millones de libras, dijo que vería a la energía eólica marina producir más de la mitad de la actual demanda de electricidad del Reino Unido para el 2030.

Así es. Una inversión de sólo 160 millones de libras en energía eólica marina cuando la nueva planta nuclear en Hinkley Point, en Somerset, está costando al menos 22.500 millones de libras. ¿Cómo es tan barato? Porque el gobierno del Reino Unido no pagará por las nuevas turbinas eólicas, el sector privado lo hará.

En el Reino Unido, la energía eólica marina pronto será rentable sin subsidios. De hecho, los promotores pronto tendrán que pagar por el acceso a nuestra plataforma continental. Piensa en lo que eso significa. No necesitas que los gobiernos ofrezcan incentivos a las empresas para que construyan nuevas energías renovables, nos pagarán por el privilegio de hacerlo.

Plan ecológico

Pero eso es sólo el principio. ¿Qué pasará cuando el mundo se duplique en la reducción de carbono? La Unión Europea ya ha firmado un plan de estímulo ecológico de más de 1.000 millones de euros. China dice que también está a bordo.

En la reunión de la Asamblea General de las Naciones Unidas en Nueva York este mes, el Presidente chino Xi Jinping hizo un compromiso incondicional de que China reduciría sus emisiones de carbono a cero neto para el año 2060. Japón y Corea del Sur anunciaron esta semana un compromiso de cero neto para 2050 y si Joe Biden gana las elecciones presidenciales de Estados Unidos, tiene planes igualmente ambiciosos de reducción de carbono.

Tanto Biden como la UE han advertido que introducirán aranceles de carbono para penalizar a los países que no han reducido las emisiones y que venden productos con alto contenido de carbono en sus mercados.Eso será un poderoso estímulo para que el resto del mundo siga el ejemplo. Pero incluso si no lo hacen, América, China y Europa -la mitad de las emisiones mundiales y más de la mitad del PIB mundial- duplicarán sus emisiones de carbono.

Esto significa una inversión aún mayor en energía eólica, solar, baterías, coches eléctricos, electrólisis, captura y almacenamiento de carbono, y cualquier otra tecnología verde que se pueda imaginar. Al igual que con el teléfono inteligente, se convierte en un ciclo virtuoso.

Una curva de aprendizaje

«Lo que hemos visto hasta ahora se llama curva de aprendizaje», explica Spencer Dale. «Cuanto más produces algo, mejor lo haces». A medida que la cantidad de capacidad solar y eólica en el mundo se ha duplicado y vuelto a duplicar, los costos han disminuido constantemente, algo documentado por el defensor de la tecnología limpia Ramez Naam.

«Y por el momento no parece haber ninguna señal de que esas curvas de aprendizaje se estén aplanando», dice el Sr. Dale. Si está en lo cierto, los costos seguirán bajando, haciendo que las energías renovables sean cada vez más competitivas, lo que a su vez dará lugar a más inversiones y a más energía renovable. Ya se da cuenta de ello.

El camino hacia la energía limpia

El gran desafío con las renovables es lo que llaman en el comercio «intermitencia», el hecho de que no se obtiene energía cuando el sol no brilla o el viento no sopla. Es un gran problema. Nadie quiere que la energía se apague.

RethinkX, un think tank americano especializado en el pensamiento sobre el futuro de las industrias, dice que tenemos que cambiar toda nuestra forma de pensar sobre cómo generamos energía. Estamos acostumbrados a preocuparnos por los costos de la sobrecapacidad, produciendo más energía de la necesaria. Esto se debe a que el combustible utilizado para generar energía es caro.

No es así con las energías renovables. Una vez que las construyes, la energía que generan del viento y el sol es prácticamente gratuita. RethinkX dice que esto hará con la energía lo que Internet y los teléfonos inteligentes han hecho con los datos. Hace 30 años había un costo físico inherente a cada periódico impreso o foto tomado. Ahora que todo es digital, el único límite de lo que leemos o publicamos en Instagram es el número de horas en nuestro día.

Argumenta que en lugar de simplemente reemplazar las plantas de combustible fósil existentes con energía eólica y solar – y luego preocuparse por el costo de llenar esos grandes huecos intermitentes – deberíamos simplemente construir más y más y más energía eólica y solar. Tal vez varias veces la capacidad de la red eléctrica existente.

Recuerden, cuanto más construyamos, más barato será. Mientras los extendamos en un área lo suficientemente amplia siempre obtendremos algo de energía. Y podemos tapar los pocos pequeños huecos que quedan con baterías u otras plantas de energía. Y esta es la cuestión. En días soleados y ventosos tendremos un enorme superávit de electricidad sin ningún costo adicional.

¿Qué podrías hacer con enormes cantidades de energía barata?

Ciertamente querrás usarla para hacer más turbinas de viento y paneles solares. ¿Pero qué hay de la electrolisis de agua para producir hidrógeno que puede calentar casas, camiones y barcos, o hacer acero? Podrías hacer funcionar máquinas para sacar el dióxido de carbono de la atmósfera.

¿O qué tal una planta para hacer combustible de aviación neutro en carbono a partir de ese hidrógeno y dióxido de carbono? ¿O una planta desalinizadora para regar un desierto? RethinkX incluso sugiere que la energía podría ser usada para extraer cripto-monedas.

El punto es este: el costo de la energía es una limitación clave en prácticamente todo lo que hacemos. Por lo tanto, es probable que surjan nuevas industrias para hacer uso de esta abundante energía. Obviamente tendrán que pagar algo por esta recompensa y eso significará que la energía que hierve tu tetera y carga tu coche eléctrico será más barata también.

Un mundo de oportunidades de bajo carbono

Por supuesto, estamos muy lejos de esta utopía. Hay posibilidades de que esta visión de energía ilimitada, virtualmente gratuita, no se cumpla, o al menos no en el plazo de 10 años que predicen. El mero desafío físico de construir tanta infraestructura nueva significa que llevará tiempo construir las cadenas de suministro y las materias primas necesarias, y puede haber límites a la cantidad de energía solar y eólica que algunos países pueden aprovechar.

Pero el punto central sigue siendo: hay poderosas fuerzas que bajan el costo de las tecnologías renovables que rompen la narrativa tradicional de la descarbonización. Contrariamente a lo que normalmente se nos dice, el cambio a la energía baja en carbono no tiene por qué ser una obligación onerosa que nos empobrezca y haga la vida menos emocionante.

Por el contrario, podría abrir un mundo de nuevas oportunidades, nuevos negocios y medios de vida. Y lo que es más, todo esto podría suceder muy pronto. Spencer Dale cita al eminente economista alemán, Rudi Dornbusch, quien dijo: «En la economía, las cosas tardan más en suceder de lo que crees, y luego suceden más rápido de lo que pensabas que podían». Y si no crees eso, piensa en todos los cambios que tu teléfono inteligente ha ayudado a realizar en el mundo.

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