Sistema inmune alerta de cáncer 5 años antes de sus síntomas

El sistema inmune alerta de un cáncer cerebral cinco años antes de que aparezcan los síntomas, según un estudio. Los gliomas son un tipo de cáncer causado por la «transformación» de las células gliales en células malignas y que se localiza en la médula espinal y, sobre todo, en el cerebro. De hecho, los gliomas constituyen hasta el 80 % de todos los tumores cerebrales.

Un aspecto muy a tener en cuenta, dado que la supervivencia media tras el diagnóstico de este tipo de cáncer no supera los 15 meses. La razón obedece a que sus síntomas asociados, si bien muy fáciles de identificar —cefaleas, pérdida de memoria, cambios en la personalidad y visión borrosa, entre otros—, solo son aparentes cuando el tumor ya ha evolucionado hasta el punto de resultar incurable.

Pero, ¿no hay ninguna manera de detectarlo precozmente? Pues no. O así ha sido, al menos, hasta ahora, cuando investigadores de la Universidad Estatal de Ohio, en Columbus (EE.UU.), podrían haber dado con la clave para lograr, por fin, el ansiado diagnóstico temprano de estos tumores cerebrales.

Concretamente, el estudio publicado en la revista Plos One, muestra que los cambios en la actividad inmune –y más concretamente, la disminución de las interacciones de las citoquinas en sangre– alertan de la presencia de un glioma en desarrollo hasta cinco años antes de que aparezcan los síntomas.

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Como explica Judith Schwartzbaum, directora de la investigación, «si queremos intervenir de forma más efectiva, es importante poder identificar las primeras fases tempranas del desarrollo tumoral. Y es que, de conocer estas fases tempranas, quizás podríamos diseñar tratamientos para bloquear el posterior crecimiento del tumor».

Los autores del nuevo estudio han dedicado los últimos años a la investigación de unas proteínas que, denominadas ‘citoquinas’, se encargan entre otras muchas funciones de regular la actividad del sistema inmune. Una dedicación que se explica no solo por el papel fundamental que juegan las citoquinas en las alergias sino también por su implicación en el cáncer cerebral.

De hecho, sus trabajos previos ya demostraron que las alergias parecen proteger frente al desarrollo de tumores en el cerebro. Entonces, ¿es posible detectar precozmente la presencia de un tumor cerebral a partir de la alteración de los niveles o de la funcionalidad de las citoquinas?

Para responder a esta pregunta, los autores analizaron las concentraciones e interacciones de 277 citoquinas en las muestras de sangre tomadas a 974 adultos, 487 de los cuales acabaron recibiendo un diagnóstico de cáncer cerebral en los años posteriores a la extracción sanguínea. Y lo que vieron es que el nivel de interacción de las citoquinas fue notablemente menor en la sangre de los pacientes que padecieron el tumor.

Disminución en las interacciones de las citoquinas

Como indica Judith Schwartzbaum, «observamos un debilitamiento muy claro de estas interacciones en las muestras sanguíneas del grupo que desarrolló el cáncer cerebral, y es posible que este menor nivel de interacciones juegue un papel en la aparición y crecimiento del tumor».

En definitiva, la disminución en las interacciones de las citoquinas parece ser una señal temprana del desarrollo de un tumor cerebral. Un descubrimiento que, cuando menos potencialmente, abre la puerta al diseño de nuevas técnicas para el diagnóstico precoz de los gliomas.

Pero aún hay más. Es probable que este ‘debilitamiento’ de las citoquinas no sea exclusivo de los tumores cerebrales, por lo que también podría facilitar el diagnóstico precoz de otros tipos de cáncer. Como concluye la directora de la investigación, «es posible que esto también ocurra en otros tumores y que, en realidad, sea un signo común del desarrollo tumoral».

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BD

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