Nueva variante del coronavirus: ¿Qué es lo que sabemos?

Las tres principales vacunas desarrollan una respuesta inmune contra la espiga existente.

Los asesores sobre nuevas infecciones tienen una confianza «moderada» en que es capaz de transmitirse más que otras variantes

Ante la rápida propagación de una nueva variante del coronavirus, se han implementado estrictas reglas de mezcla de nivel cuatro para millones de personas, aparte de restricciones más severas en Navidad en Inglaterra, Escocia, Gales y otros países que ponen al Reino Unido en una prohibición de viaje.

Entonces, ¿cómo ha pasado de ser inexistente a ser la forma más común del virus en algunas partes de Inglaterra en cuestión de meses? Todo el trabajo se encuentra en una fase temprana, contiene enormes incertidumbres y una larga lista de preguntas sin respuesta. Los virus mutan todo el tiempo y es vital mantener un enfoque láser sobre si el comportamiento del virus está cambiando.

¿Por qué esta variante es motivo de preocupación?

Tres cosas se están juntando que significan que está atrayendo la atención:

 

  1. Está reemplazando rápidamente a otras versiones del virus.

 

  1. Tiene mutaciones que afectan a una parte del virus que probablemente sea importante.

 

  1. Algunas de esas mutaciones ya han demostrado en el laboratorio que aumentan la capacidad del virus para infectar las células.

 

Todos estos se unen para construir un caso para un virus que se puede propagar más fácilmente. Sin embargo, no hay una certeza absoluta. Las nuevas cepas pueden ser más comunes simplemente por estar en el lugar correcto en el momento adecuado, como en Londres, que hasta hace poco sólo tenía restricciones de nivel dos.

Pero ya la justificación de las restricciones de nivel cuatro, es en parte para reducir la propagación de la variante. «Se requieren experimentos de laboratorio, pero ¿quieres esperar semanas o meses [para ver los resultados y tomar medidas para limitar la propagación]? Probablemente no en estas circunstancias», dijo el profesor Nick Loman, del Consorcio COVID-19 Genomics UK.

¿Cuánto más rápido se está extendiendo?

Fue detectado por primera vez en septiembre. En noviembre, alrededor de un cuarto de los casos en Londres eran la nueva variante. Esto alcanzó casi dos tercios de los casos a mediados de diciembre. Se puede ver cómo la variante ha llegado a dominar los resultados de las pruebas en algunos centros como el Milton Keynes Lighthouse Laboratory.

Los matemáticos han estado analizando los números de la propagación de las diferentes variantes en un intento de calcular cuánto de ventaja podría tener esta. Pero separar lo que se debe al comportamiento de la gente y lo que se debe al virus es difícil.

La cifra mencionada por el Primer Ministro Boris Johnson fue que la variante puede ser hasta un 70% más transmisible. Dijo que esto puede estar aumentando el número R – que indica si una epidemia está creciendo o disminuyendo – en 0,4.

Nueva variante del coronavirus
La variante se puede encontrar en todo el Reino Unido, excepto en Irlanda del Norte.

Ese 70% apareció en una presentación del Dr. Erik Volz, del Imperial College London, el viernes. Durante la charla dijo: «Es realmente demasiado pronto para decirlo… pero por lo que vemos hasta ahora está creciendo muy rápidamente, está creciendo más rápido de lo que nunca creció [una variante anterior], pero es importante estar atento a esto».

No hay una cifra exacta de cuánto más infecciosa puede ser la variante. Los científicos, cuyo trabajo aún no se ha hecho público, han dicho que las cifras son mucho más altas y mucho más bajas que el 70%. Pero, aún quedan preguntas sobre si es más infecciosa en absoluto.

«La cantidad de pruebas de dominio público es deplorablemente inadecuada para obtener opiniones fuertes o firmes sobre si el virus ha aumentado realmente la transmisión», dijo el profesor Jonathan Ball, virólogo de la Universidad de Nottingham.

¿Hasta dónde se ha extendido?

Se cree que la variante surgió en un paciente del Reino Unido o que ha sido importada de un país con una menor capacidad para controlar las mutaciones del coronavirus. La variante se puede encontrar en todo el Reino Unido, excepto en Irlanda del Norte, pero está muy concentrada en Londres, el sudeste y el este de Inglaterra. Los casos en otras partes del país no parecen haber despegado.

Los datos de Nextstrain, que ha estado monitoreando los códigos genéticos de las muestras virales en todo el mundo, sugieren que los casos en Dinamarca y Australia provienen del Reino Unido. Los Países Bajos también han informado de casos. Una variante similar que ha surgido en Sudáfrica comparte algunas de las mismas mutaciones, pero parece no estar relacionada con ésta.

¿Ha ocurrido esto antes?

Sí. El virus que se detectó por primera vez en Wuhan, China, no es el mismo que se encuentra en la mayoría de los rincones del mundo. La mutación D614G surgió en Europa en febrero y se convirtió en la forma global dominante del virus. Otra, llamada A222V, se extendió por toda Europa y se relacionó con las vacaciones de verano de la gente en España.

¿Qué sabemos sobre las nuevas mutaciones?

Se ha publicado un análisis inicial de la nueva variante que identifica 17 alteraciones potencialmente importantes. Ha habido cambios en la proteína de la espiga, que es la llave que el virus utiliza para abrir la puerta de las células del cuerpo.

Una mutación llamada N501Y altera la parte más importante de la espiga, conocida como el «dominio de unión al receptor». Aquí es donde la espiga hace el primer contacto con la superficie de las células del cuerpo. Cualquier cambio que facilite la entrada del virus en su interior es probable que le dé una ventaja.

«Parece y huele como una adaptación importante», dijo el profesor Loman. La otra mutación – una deleción H69/V70, en la que se elimina una pequeña parte de la espiga – ha surgido varias veces antes, incluyendo la famosa del visón infectado.

El trabajo del profesor Ravi Gupta, en la Universidad de Cambridge, ha sugerido que esta mutación duplica la infectividad en los experimentos de laboratorio. Los estudios del mismo grupo sugieren que la eliminación hace que los anticuerpos de la sangre de los supervivientes sean menos efectivos para atacar al virus. El profesor Gupta explicó que: «está aumentando rápidamente, eso es lo que preocupa al gobierno, a nosotros, a la mayoría de los científicos».

 ¿De dónde ha salido?

La variante está inusualmente mutada. La explicación más probable es que la variante haya surgido en un paciente con un sistema inmunológico debilitado que no pudo vencer al virus. En cambio, su cuerpo se convirtió en un caldo de cultivo para que el virus mutara.

¿Hace que la infección sea más mortal?

No hay evidencia que sugiera que lo hace, aunque esto tendrá que ser monitoreado. Sin embargo, el simple aumento de la transmisión sería suficiente para causar problemas a los hospitales. Si la nueva variante significa que más gente se infecta más rápidamente, eso a su vez llevaría a más gente a necesitar tratamiento hospitalario.

¿Funcionarán las vacunas contra la nueva variante?

Casi seguro que sí, o al menos por ahora. Las tres principales vacunas desarrollan una respuesta inmune contra la espiga existente, por lo que surge la pregunta. Las vacunas entrenan al sistema inmunológico para atacar varias partes diferentes del virus, así que aunque parte de la espiga haya mutado, las vacunas deberían funcionar.

«Pero si dejamos que añada más mutaciones, entonces empiezas a preocuparte», dijo el profesor Gupta. «Este virus está potencialmente en una vía de escape de la vacuna, ha dado los primeros pasos hacia eso». El escape de la vacuna ocurre cuando el virus cambia, así que esquiva el efecto total de la vacuna y continúa infectando a la gente.

Este puede ser el elemento más preocupante de lo que está sucediendo con el virus. Esta variante es sólo la última que muestra que el virus continúa adaptándose a medida que infecta a más y más personas. Una presentación del profesor David Robertson, de la Universidad de Glasgow, el viernes, concluyó: «El virus probablemente será capaz de generar vacunas que escapen a las mutaciones». Eso nos pondría en una posición similar a la de la gripe, donde las vacunas necesitan ser actualizadas regularmente.

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