La inflación ya está aquí… para las cosas que realmente quieres comprar

Los precios de las cosas que la gente necesita en la pandemia están subiendo, incluso si el número de la inflación general sigue siendo moderado

Si parece que el precio de todo lo que compras se ha disparado, es porque está sucediendo, incluso cuando los banqueros centrales de todo el mundo se preocupan por el peligro de la deflación. La brecha entre la experiencia diaria y la tasa de inflación anual del 1,3% en agosto es enorme. El precio de las cosas que compramos está subiendo mucho más rápido, mientras que las cosas que ya no compramos han estado cayendo, pero aún cuentan para las cifras.

Los economistas se sentirán aliviados de que las leyes de la oferta y la demanda sigan funcionando, en un momento en que la disciplina está en duda. Pero para los inversores, la cuestión más importante para los mercados es si nos dirigimos a un futuro de inflación, deflación o a la continuación de las deslucidas subidas de precios de la última década.

Oferta y demanda

Empieza con la oferta y la demanda recientes. El costo de los alimentos en casa, donde tantos de nosotros hemos pasado nuestro tiempo, subió un 4,6% en agosto en comparación con el año anterior, la mayor subida en casi una década. En lugares de trabajo y cafeterías escolares abandonados, la comida es un 3% más barata.

Los precios de los alimentos se mueven mucho, pero el mismo patrón se muestra para muchas cosas sensibles a nosotros sentados en casa en el Zoom. Pocos trabajadores a domicilio necesitan un traje o vestido nuevo (reducción del 17%), maquillaje (reducción del 3%), habitación de hotel (reducción del 13%) o billete de avión (reducción del 23%).

inflación
El COVID-19 ejerció una presión inflacionaria al restringir la oferta.

En boga

Sentarse en casa en pijama (la ropa de noche de los hombres subió un 4%), andar en bicicleta (las bicicletas subieron un 6%), leer por placer (libros subieron un 4%, periódicos subieron un 5%) y hacer cosas (máquinas de coser y telas subieron un 9%, cámaras de fotos subieron un 4%). La atención médica está en demanda (un 5% más), mientras que la educación superior es mucho menos atractiva (las tasas de matrícula subieron un 1,3%, la más baja desde que los datos comenzaron a finales de los 70).

Los cambios en nuestros hábitos de compra han acentuado la diferencia entre el índice de precios al consumidor (IPC) y el índice de precios de consumo personal (PCE). El IPC capta los titulares y determina el rendimiento de los Tesoros vinculados a la inflación, o TIPS. La Reserva Federal utiliza el PCE – y los dos se divergen durante el verano.

El IPC se evalúa en base a los patrones de gasto de hace un par de años, mientras que el PCE recalcula el gasto cada mes. Los últimos datos del PCE son sólo hasta julio, pero mostraron que los precios repuntaron, aumentando un 0,4% en tres meses en comparación con los tres meses anteriores, sobre una base anualizada.

El IPC seguía mostrando que los precios caían sobre esa base, aunque en agosto la reapertura de la economía empujó la inflación del IPC anualizada de tres meses por encima del 3%. El PCE podría ser aún más alto para agosto, dado el método de cálculo.

Fuerte dependencia

El gran dinero descansa en lo que sucederá después, porque la Reserva Federal se ha comprometido a no aumentar las tasas hasta que la inflación del PCE llegue al 2%. Los tesoros, las acciones y el dólar dependen de si la Reserva Federal comenzará a aumentar las tasas antes de lo que se espera, más o menos, nunca.

Las leyes de la oferta y la demanda explican la división de la inflación entre lo que queremos y lo que no. La perspectiva de la inflación también se divide, entre las obvias presiones inflacionarias y las obvias presiones deflacionarias, debido a la oferta y la demanda en general. La política y la pandemia proporcionan ambas.

La obvia presión inflacionaria de la política proviene de un mayor estímulo. La inflación en lo que podíamos comprar apareció durante la pandemia porque el gobierno apoyó la demanda. Los ingresos de los hogares aumentaron gracias a los cheques de estímulo federal y a la generosa paga por desempleo, algo inusual en la recesión.

El consenso ahora es que no hay posibilidad de otro paquete de gastos del gobierno antes de las elecciones, lo que preocupa a la Reserva Federal. El alto desempleo suele afectar a la demanda general porque los ingresos de los hogares caen, lo que debería significar un menor aumento de los precios, la presión deflacionaria de la política.

Presión inflacionaria

La pandemia proporcionó presión inflacionaria al restringir la oferta, por lo que cuando la demanda aumentó – por ejemplo, para comer fuera mientras el cierre se suavizaba – los precios subieron bruscamente. Y debido a que el COVID-19 ha intensificado la guerra comercial entre los EE.UU. y China y la tendencia a la desglobalización, la oferta podría ser limitada durante mucho tiempo. La pandemia también crea una presión deflacionaria, golpeando la demanda a medida que la gente se distancia socialmente, lo que lleva a la pérdida de puestos de trabajo y a recortes corporativos.

«A corto plazo prevalece el choque de la demanda, por lo que tendremos precios bajos durante los próximos 12 a 18 meses», dice Luigi Speranza, economista jefe mundial de BNP Paribas. Los efectos persistentes de la pandemia podrían significar una menor necesidad de trabajadores del sector de los viajes y el turismo durante años, mientras que los que han estado desempleados pierden sus habilidades.

A otros economistas también les preocupa que los centros de las ciudades y las propiedades comerciales sufran a largo plazo por el cambio a trabajar desde casa y a hacer compras en línea, dejando de nuevo a muchos trabajadores para que encuentren nuevas funciones.

La forma en que estas diferentes presiones de oferta y demanda se equilibrarán es aún más incierta a nivel macro que a nivel micro. Si el gobierno y el Congreso aceptan el dinero gratuito de la Reserva Federal para financiar más estímulos, las subidas de precios de este verano podrían continuar y convertirse en una seria preocupación para los inversores.

Igualmente, si a la segunda ola de COVID-19 le sigue una tercera, las fuertes pérdidas de empleo y la nueva recesión podrían amenazar la demanda y, por tanto, los precios de nuevo. En Europa, la tasa de inflación de tres meses cayó a cero exactamente en agosto, cuando una segunda ola golpeó a España y Francia.

Tal vez el gobierno maneje hábilmente su camino a través del virus y la economía, proporcionando estímulo cuando sea necesario y retirando la cantidad justa para evitar que la inflación se dispare. Es mucho más probable que salga mal y terminemos con demasiado o muy poco estímulo. La prueba de ello estará en cuánta inflación tenemos realmente, y qué partes de la economía la sienten más.

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